Japans premiärminister Suga Yoshihide, tillsammans med sin utrikesminister Motegi Toshimitseu och sin försvarsminister Kishi Nobuo i ett toppmöte med USA tidigare i år. De båda ministrarna har de senaste månaderna gjort uttalanden som ogillas skarpt i Peking. (Bild: U.S. Secretary of Defense, CC BY 2.0 via Flickr)

Japans utrikespolitiska uppvaknande en nagel i ögat på Kina

Japans alltmer aktiva utrikespolitiska hållning på senare tid innefattar tydliga närmanden mot USA och Taiwan. Något som inte alls faller Peking på läppen, och har resulterat i en växande friktion mellan Asiens två största ekonomier.

Redan i början av april uppmärksammade Kinamedia i artikeln “Kina varnar Japan innan toppmöte med Joe Biden” hur den kinesiska utrikesministern Wang Yi utfärdade flera varningar till sin japanska motpart Motegi Toshimitsu, just innan Japans premiärminister Suga Yoshihide som första utländska ledare skulle träffa USA:s president Joe Biden personligen.

Varningarna hjälpte föga. För första gången sedan 1969 så resulterade ett möte mellan de båda ländernas ledare att Taiwan nämndes i den efterföljande gemensamma diplomatiska skrivelsen.

I takt med att spänningarna kring Taiwan ökat, så har Pekings påtryckningar för att få Tokyo att ignorera saken vuxit. Givetvis nådde dessa påtryckningar nya höjder efter Sugas möte med Biden i april.

Sedan dess har kinesiska diplomater och medier regelbundet utfärdat häftiga varningar mot Japan att hålla sig borta från konflikten kring Taiwan. På sociala medier har även officiella myndighetskonton spridit hot om invasion, ödeläggelse och kärnvapenattacker mot japanska mål.

Men även under sommaren har dessa hot fallit inför döva öron. I veckan sammanfattade Wall Street Journal i artikeln “Tokyo Lobs the Ball Back at Beijing“, de signaler som istället kommit från japanska myndigheter:

* Vice premiärminister Taro Aso sade i början av juli att en kinesisk invasion av Taiwan kan hota Japans överlevnad, och att Tokyo därför kommer göra gemensam sak med Washington och försvara ön.

* En vecka senare tog Japans årliga militära vitpapper för första gången på årtionden upp Taiwans betydelse för japansk säkerhetspolitik. Försvarsministeriets vice chef uppmanade omvärlden att “vakna upp” inför det hot som Kina utgör mot Taiwan.

* Månaden innan sade försvarsministern själv, Kishi Nobuo, som för övrigt är lillebror till förre premiärministern Abe Shinzo, att Taiwans fred och stabilitet kan kopplas samman direkt med Japan.

I början av juni skrev Kinamedia även närmare om den första av flera japanska donationer om ett antal miljoner doser vaccin mot COVID-19 till Taiwan, vilket ogillades i Peking som försökt pressa öns regering att använda kinesiska vaccin.

Vid sidan av detta så framhåller Wall Street Journal hur den japanska militärbudgeten snart förväntas passera den viktiga gränsen på en procent av landets BNP.

Samtidigt har man skrotat lagar som förbjuder vapenexport och förväntas inom snar framtid exportera militär utrustning till länder som Vietnam, Malaysia och Indonesien.

Wall Street Journal konstaterar att de kinesiska påtryckningarna främst har varit kontraproduktiva, särskilt med tanke på den stabila allians som i dag råder mellan Japan och USA:

From Xi Jinping’s perspective, Tokyo is a strategic problem that won’t go away. An isolated Japan might be vulnerable to Chinese pressure, but its U.S. alliance makes Tokyo harder to bully. The more China throws its weight around, the more determined Japan becomes to build up its defense capabilities and deepen its links with America, Australia, India and Vietnam.

Det senaste steget i denna trend är ett forum vid namn Trilateral Strategic Dialogue.

Där diskuterar parlamentariker från Japan, USA och Taiwan hur de tre länderna kan förbättra sitt ekonomiska och politiska samarbete, med fokus på att bemöta Kinas framfart.

Det första mötet inleddes till denna helg. Det hölls förvisso via video, men Japan stod ändå som värd. Försvarsminister Kishi Nobuo skickade en hälsning till invigningen, genom att uttrycka sin förhoppning om en “underbar dialog” som kommer fortsätta för lång tid framöver.

Hans storebror, förre premiärminister Abe Shinzo, höll ett tal vid invigningen och citerades av Nikkei Asia varna för att Taiwan inte får bli nästa Hongkong:

“What happened in Hong Kong must never happen in Taiwan,” Abe said, alluding to the Chinese crackdown on Hong Kong’s pro-democracy movement.

“I find the unilateral attempts to change the status quo in the South China Sea and the East China Sea concerning,” he went on to assail China’s maritime activities.

Abe uppmanade vidare Kina att acceptera Taiwans inkludering i Världshälsoorganisationen, vilket är ännu en röd linje för Peking.

Vid sidan av detta finns också den så kallade Quad-alliansen, som med anledning av Kinas framflyttade positioner fått nytt liv.

Japan har alltid varit drivande i detta strategiska samarbete med USA, Indien och Australien. Kinamedia skrev i mars närmare om hur de fyra ländernas ledare träffades för första gången på över ett årtionde.

På grund av japanska ekonomiska intressen, samt den pacifistiska prägeln på landets försvars- och utrikespolitik efter andra världskriget, har Japan länge i regel visat ointresse för att spela en betydande roll i den geopolitiska kampen kring Taiwan.

Men de senaste årens retoriska upptrappning och militära upprustning från kinesiskt håll, har fått regeringen i Tokyo att vakna upp till en verklighet där inte längre är möjligt att hålla sig undan.