USA:s vice utrikesminister hade allt annat än friktionsfria möten med Kinas utrikesminister och vice utrikesminister i den kinesiska staden Tianjin tidigare i dag. (Bild: United States Mission Geneva, CC BY-ND 2.0 via Flickr)

Spänt när USA:s vice utrikesminister träffar Kinas utrikesminister i Tianjin

Det var länge osäkert huruvida USA:s vice utrikesminister Wendy Sherman skulle besöka Kina denna vecka i samband med sin resa till Japan, Sydkorea och Mongoliet. Anledningen till oklarheten var käbbel kring det diplomatiska protokollet.

Det amerikanska utrikesministeriet ville att Sherman skulle få träffa någon i den omedelbara kretsen beslutsfattare kring Xi Jinping, företrädelsevis kommunistpartiets toppdiplomat Yang Jiechi.

Från kinesiskt håll insisterade man dock på att det var nog om Sherman fick träffa Kinas vice utrikesminister Xie Feng för samtal, och även tas emot av Kinas utrikesminister Wang Yi, som liksom Sherman är nummer två i hierarkin bland Pekings utrikespolitiska tjänstemän.

Samma slags träta gjorde att ett möte mellan USA:s försvarsminister Lloyd Austin och en representant för Kinas militär uteblev tidigare i år.

USA ville nämligen se ett möte mellan Austin och general Xu Qiliang, som i egenskap av vice ordförande för Kinas centrala militärkommission (bakom Xi Jinping) är den kinesiska militärens högsta tjänsteman.

Peking erbjöd dock “bara” samtal med Kinas försvarsminister Wei Fenghe, som är rankad lägre än general Xu i den politiska hierarkin och därmed trots snarlika titlar inte kan sägas vara Lloyd Austins motpart.

Den gången uteblev alltså mötet – men nu beslutade sig USA att skicka Wendy Sherman till Kina trots att hon inte beviljades någon träff med toppdiplomaten Yang Jiechi.

Icke desto mindre så beskrevs mötet mellan Sherman och utrikesminister Wang Yi som ett möjligt förspel för en eventuell framtida sammankomst mellan Joe Biden och Xi Jinping.

Framför allt så var det en nödvändig förutsättning för att de båda länderna ska börja föra en utrikespolitisk dialog igen, då samtalen i det närmaste upphört sedan det kollapsade toppmötet i Alaska i mars.

Kinamedia skrev när det begav sig om hur mötet, där bland annat Yang Jiechi och USA:s utrikesminister Antony Blinken närvarade, urartade till en skrikmatch inför den samlade presskåren.

Bild från det bråkiga toppmötet i Alaska tidigare i år.

Inte heller Wendy Shermans möten i Tianjin – på grund av pandemin tas utländska politiker inte längre emot i Peking – tidigare i dag blev någon dans på rosor. Tvärtom sade Kinas utrikesminister Wang Yi redan på förhand att Sherman skulle få “handledning” i hur man behandlar andra nationer som likvärdiga.

Kinas vice utrikesminister Xie Fengyi började dagen med att låta Wendy Sherman veta hur relationen med USA nått ett “dödläge” och står inför “allvarliga konsekvenser”.

Han sade vidare att “vissa personer” i USA ser Kina som en “inbillad fiende” som den största anledningen till denna situation.

Xie lämnade även över en lista som Kina på förhand sammanställt med “botemedel” för Washington att vidta för att förbättra relationen, samt ytterligare en lista med saker som Peking är missnöjt med:

After the meeting, Xie said China gave two lists to the US – one with one remedial action for Washington to take towards China, and the other a series of Beijing’s key concerns.

Items on the remedial list include lifting the visa restrictions on Communist Party members, their families, and Chinese students; lifting the sanctions imposed on Chinese leaders, government officials and agencies; removing restrictions on Confucius Institutes and Chinese companies; cancelling rulings determining Chinese media as foreign agents; and dropping its request to extradite Meng from Canada.

Citatet ovan är en sammanställning från South China Morning Post, som även noterar hur Kina enligt Xie “uttryckt sitt starka missnöje med felaktiga anmärkningar och handlingar” från USA kring frågor som COVID-19, Taiwan, Xinjiang, Hongkong och Sydkinesiska havet.

Listorna sägs vara de första av sitt slag. Den statliga nyhetsbyrån Xinhua citerade vidare Xie uppmana USA att inte underskatta 1,4 miljarder kinesers stadiga vilja, starka beslutsamhet och förmåga att försvara Kinas intressen gällande självständighet och säkerhet.

I vad som sannolikt är en reaktion på USA:s återkommande kritik mot förtrycket mot etniska minoriteter i Xinjiang, anklagade Xie även USA för att ha begått ett folkmord mot den indianska ursprungsbefolkningen, skriver New York Times.

Ett konto på Kinas största mikroblogg Sina Weibo med anknytning till statliga tv-nätverket CCTV sammanfattade Wang Yis möte med Sherman genom tre krav som den kinesiska utrikesministern tagit upp.

Han krävde att USA inte ska utmana eller försöka störta Kinas politiska system, inte lägga sig i Kinas utveckling, samt inte kränka Kinas suveränitet eller skada landets territoriella integritet.

Wang framhöll Taiwan som den viktigaste enskilda frågan i sammanhanget, och underströk Kinas rätt att vidta alla nödvändiga åtgärder för att kväsa provokationer gällande taiwanesisk självständighet.

Associated Press publicerade efter mötet en text baserad på en kortare intervju med Wendy Sherman, som medgav utmaningarna länderna emellan och sade att det inte finns några garantier om hur långt man kan komma i vad hon kallade “uppbyggandet av den här relationen”.

Hon listade sedan de känsliga frågor som tagits upp med de kinesiska diplomaterna, men betonade samtidigt hur hon uppmanat Kina att som en ansvarsfull stormakt “resa sig över våra skillnader”, genom att samarbeta kring viktiga globala frågor som klimatförändringar och den pågående pandemin.

Detta är i linje med Antony Blinkens uppmaningar förra veckan till Kina att göra mer för klimatet, samt att samarbeta kring klimatet som en fristående fråga, oavsett vilka meningsskiljaktigheter länderna har kring politik och mänskliga rättigheter.

I artikeln “Kina: Inget klimatsamarbete vid kritik om mänskliga rättigheter“, uppmärksammad Kinamedia tidigare i år hur kinesiska diplomater uttryckt att något samarbete kring klimatet inte kommer på tal om USA inte ignorerar frågor som utvecklingen i Hongkong eller inlåsningen av etniska minoriteter i Xinjiang.

Kinas vice utrikeminister Xie Fengyi upprepade samma ståndpunkt under dagens möte med Wendy Sherman, rapporterar South China Morning Post:

“The US side has sought China’s cooperation and support on climate change, the Iran nuclear issue and the North Korea nuclear issue,” Xie said.

“We have stressed that the foundation and prerequisite for cooperation is mutual trust and mutual benefits, and a favourable atmosphere in bilateral relations is an essential requirement.

“The US … cannot expect cooperation on one hand and to hurt China’s interests on the other. This won’t work.”

Utsikterna för en vänskaplig relation eller ens ett begränsat samarbete de båda länderna emellan är alltså allt annat än goda.

Samtidigt får dagens möte ända ses som ett fall framåt, då de åtminstone inte resulterade i samma förolämpningar som den senaste sammankomsten mellan ländernas diplomater i mars i år.