Yi-Ting Chen till vänster i mitten, tillsammans med Taiwans de facto ambassadör Vincent Yao till höger i mitten. Taiwan Center for Mandarin Learning finns i flera länder, och öppnade i Sverige tidigare i år. Samtidigt stängs allt fler Konfuciusinstitut ner vid svenska och utländska lärosäten.

Taiwanesisk språkskola ersätter Konfuciusinstitut i Sverige

I januari i år öppnade ett Taiwan Center for Mandarin Learning (TCML) i Sverige. Dessa språkcentrum finansieras delvis av taiwanesiska myndigheter och är nu 45 stycken till antalet. De flesta finns i USA men även i Europa pågår just nu en expansion av dessa centrum i bland annat Tyskland, Storbritannien och Frankrike.

I Stockholm finns Lil’ Tizzy Mandarin som drivs av Yi-Ting Chen. Yi-Ting har jobbat med att lära ut mandarin sedan 2009, och har tidigare föreläst vid Stockholms universitet. Centret har idag nästan 30 elever. Bland eleverna finns vuxna med behov av mandarin i yrkeslivet, personer med intresse för traditionell kinesiska och kultur, föräldrar i tvåspråkiga familjer och föräldrar till barn som adopterats från Taiwan till Sverige.

Expansionen kan ses som ett försök från Taiwans sida att bättra på sin soft power, och ett passande tillfälle har nu uppstått i och med ett tomrum på marknaden.

Sverige blev 2020 första europeiska land att stänga ner alla Konfuciusinstitut eller Konfucius-klassrum som tidigare öppnats i samarbete med kinesiska myndigheter.

Vid högskolor, universitet och i gymnasieklassrum har elever världen över länge kunnat lära sig kinesiska via hundratals Konfuciusinstitut. Men instituten har även haft som uppgift att ”sprida kinesisk kultur”, vilket lett till kontroverser. Bland annat får känsliga ämnen som Tibet och massakern vid Himmelska fridens torg inte diskuteras.

I samband med undertecknandet av nya samarbetsavtal har konflikt ofta uppstått när instituten velat ta alltmer makt från värduniversiteten och flytta till vad som i praktiken är den kinesiska staten. Dessutom har chefer från Konfuciusinstitut tidigare utvisats från EU efter att ha rekryterat spioner för Kinas räkning.

Sverige är inte unikt i att stänga ner dessa institut. Efter att Helsingfors universitet nyligen avslutade detta samarbete med kinesiska myndigheter, så finns nu inte längre något Konfuciusinstitut alls kvar i Skandinavien.

Även i bland annat Kanada, USA och Tyskland har motstånd från lärare och akademiker lett till en betydande minskning av Konfuciusinsitut och Konfucius-klassrum på senare år.

Nedan följer en intervju med Yi-Ting Chen om utformningen och syftet med TCML, som på flera punkter skiljer sig väsentligt år från de kinesiska instituten.

Alice Östenberg: Varför har TCML etablerats här i Sverige?

”Fler och fler här vet mer om Taiwan, de är medvetna om Taiwan och dess situation”, menar Yi-Ting och pekar på hur Taiwan och dess hantering av Covid-pandemin har uppmärksammats i media.

”Taiwan och Sverige delar samma värderingar, som yttrandefrihet och demokrati. Taiwan är också det första asiatiska land att tillåta samkönade äktenskap. Detta är anledningar till att vi vill etablera TCML i Sverige”, säger Yi-Ting.

TCML stödjs av det taiwanesiska Overseas Community Affairs Council (OCAC) och har som mål att främja utbildningar i mandarin, taiwanesisk kultur och traditionella kinesiska tecken.

AÖ: Är målet att TCML ska ersätta Konfuciusinstituten?

”Nej, det är det inte då Konfuciusinstituten och TCML är helt olika. Konfuciusinstituten etableras på lokala lärosäten, kontrollerar klasserna och hur lärarna jobbar. De vill ha inflytande och vill forma bilden av Kina i resten av världen”, säger Yi-Ting.

Att stödet från OCAC är begränsat till en viss tid varefter varje center själva ansvarar för finansieringen av verksamheten, samt att de inte är kopplande till andra lärosäten gör att de själva kan utforma undervisningen efter elevernas mål och behov, menar Yi-Ting. Hon understryker att den största skillnaden mellan Konfuciusinstituten och TCML är att TCML är självständiga i sitt arbete.

”Vi har som mål att förse elever med en fritt och demokratiskt alternativ för studenter att lära sig mandarin”, säger Yi-Ting och berättar att TCML framöver förväntas utöka med ytterligare center i Sverige.

Centret i Sverige har just nu tre lärare, alla med akademisk utbildning i kinesiska som främmande språk.

”Vill elever prata om politik, kultur, vad som helst, så är vi väldigt öppna för det. Vi kan prata om allt här på TCML”, säger Yi-Ting.

Taiwan, liksom Hongkong och Macao, använder i dag de traditionella kinesiska skrivtecknen, medan förenklade tecken används i Kina.

Som exempel har tecknen för ”Taiwan” 39 penseldrag eller streck skrivet med traditionella tecken, 臺灣. Förenklat har tecknen 17 streck, 台湾. För någon som ska lära sig mandarin som nybörjare kan det kännas överväldigande att lära sig tecknen och ett nytt skrivspråk från grunden, ännu värre när det handlar om den mer komplexa varianten.

AÖ: Varför ska studenter lära sig traditionella kinesiska tecken i stället för de förenklade?

”Jag har ofta fått den här frågan. Förenklade tecken tar bort element som indikerar betydelsen. I vissa fall är det helt nya tecken som inte har något att göra med den ursprungliga betydelsen. De [förenklade tecken] är lättare att skriva då de har färre streck men ibland har de helt tappat sin betydelse. Särskilt idag när man skriver på mobiler och datorer så är fler streck inte ett hinder. Traditionella tecken har kvar en logik så de är lättare att komma ihåg”, menar Yi-Ting.

Yi-Ting Chen undervisar svenska elever i mandarin. Till skillnad mot Kinas Konfuciusinstitut så används traditionella skrivtecken i undervisningen.

AÖ: Lär sig era elever om skillnader mellan mandarin i olika länder?

”Ja, våra elever kommer kanske inte bara resa till Kina utan också till Taiwan, eller till och med Singapore, Malaysia eller vilket land som helst där man talar mandarin. Så under lektioner nämner jag det [skillnader i språk] och berättar hur ’vi säger så här i Taiwan och i Kina säger man kanske ett annat ord eller har ett annat uttal’. För vi har elever som har partners från Singapore och Malaysia, så detta är något vi diskuterar och som är väldigt intressant”, säger Yi-Ting.

AÖ: TCML anställer inte lärare med pass från Kina, Hong Kong eller Macao. Varför?

”Det är för att verksamheten är taiwanesisk. Vi vill hjälpa taiwanesiska lärare att få möjligheter att åka utomlands för att jobba och främja lärandet av mandarin på ett taiwanesiskt sätt, samt utbilda i traditionell taiwanesisk kultur och traditionella tecken”, säger Yi-Ting.

En person från ett annat land men med rätt kvalifikationer i övrigt skulle alltså inte vara aktuell för en position inom TCML.

”Varje år tar många lärare sin examen i Taiwan, många av dem är väldigt professionella och TCML är ett program som kan hjälpa dem att få jobb utomlands”, fortsätter Yi-Ting.

Nikkei Asia rapporterade i maj i år om hur de nekats intervjuer med ett center i Hamburg, och hur en intervju med anställda på ett TCML tyska Heidelberg ställts in efter ingripande från en taiwanesisk tjänsteman.

AÖ: Tror du att det skulle kunna hända här i Sverige?

”Nej, det tror jag inte. Vår ambassadör här och Taipei Mission [Taiwans representation i Stockholm, landets de facto ambassad] stödjer TCML och vill främja taiwanesisk kultur och taiwanesiska utbildningar här i Sverige. Så får vi en förfråga om att bli intervjuade är vi öppna för det och vill att fler här ska bli medvetna om Taiwan”, säger Yi-Ting.