Exempel på de inlägg som kinesiska trollkonton svämmat över Twitter med under protesterna som ägt rum i Kina de senaste dagarna. Hashtaggarna ovan är städer där dessa protester ägt rum. (Bild: Faksimil Twitter)

Så manipulerar Kina Twitter för att dölja protesterna

Att de senaste dagarnas protester i Kina ignoreras av statliga medier och censureras på inhemska sociala medier kommer knappast som någon överraskning.

Bland andra BBC rapporterar om hur sökord som “Shanghai” eller “Urumqi” på internet och sociala medier i Kina bara ger något hundratal träffar snarare än tiotals miljoner som tidigare.

Men listan på blockerade sökord är mer omfattande än så. Censuren på sociala medier innefattar nu ord som “vitt papper” eller “A4”, med anledning av att många demonstranter som tog sig ut på gatorna i helgen höll upp vita pappersark som en symbol för att de inte tillåts uttrycka sig fritt.

I ett försök att ytterligare dölja vad som sker så har kinesiska aktörer även svämmat över utländska sociala medier med desinformation eller skräpposter.

Det sannolikt allra tydligaste exemplet på detta är Twitter, som för tillfället också är extra sårbart på grund av de plötsliga personalförändringarna sedan Elon Musk köpte plattformen. I takt med att videoklipp, bilder och annan information som censureras på Kinas internet även började sprida sig på Twitter så märktes en drastiskt ökat aktivitet av trollkonton som kan kopplas till Kina.

En viktig del av aktiviteten de tusentals konton som “kapade” vissa hashtaggar genom att posta innehåll som pornografi, casino eller bara rent skräp taggade som #Shanghai, #Urumqi eller andra städer och termer relaterade till protesterna.

Resultatet av detta blir att användare som söker på dessa termer möts av en flod av bortstötande, eller för vissa kanske distraherande, skräpmaterial. Se nedan en av många analyser som gjorts av denna aktivitet de senaste dagarna:

Bland annat CNN framhåller i artikeln “Twitter searches for China protests bombarded by spam and porn, raising alarms among researchers” hur många av dessa inlägg gjorts av konton som saknar följare:

Twitter searches for the widespread Covid-19-related protests in China are returning a flood of spam, pornography and gibberish that some disinformation researchers say at first glance appear to be a deliberate attempt by the Chinese government or its allies to drown out images of the demonstrations.

Beginning late last week and into Monday, searches in Chinese for major protest hotspots, including Beijing, Shanghai, Nanjing, and Guangzhou, produced a nonstop stream of solicitations, images of scantily clad women in suggestive poses and seemingly random word- and sentence fragments. Many of the tweets reviewed by CNN on Monday came from accounts that had been created months ago, follow virtually no other accounts and have no followers of their own.

Detta ger intrycket av att det handlar om en orkestrerad kampanj för att dränka all sorts information som har med protesterna att göra. Precis samma sak skedde på Twitter, Facebook och Youtube under proteströrelsen i Hongkong 2019 – något som sedan spåras till kinesiska myndigheter.

Målgruppen för denna aktivitet är inte endast utländska användare. CNN påminner om hur Twitter även bedöms ha mellan tre och tio miljoner kinesiska användare, trots att plattformen är blockerad i landet.

Vid sidan av invånare i Kina som använder mjukvaror för att komma runt landets internetcensur, så används Twitter även av många kineser som är bosatta utomlands och potentiellt kan sprida information från plattformen vidare till vänner och bekanta där hemma.

De enorma resurser som Kina lägger på denna sorts manipulering har visat sig vara särskilt framgångsrik med tanke på att Twitters personalstyrka sedan Elon Musk för en månad sedan tog över plattformen har minskat från 7 500 till cirka 2 000.

Enligt bland andra Washington Post så har nedskärningarna varit extra stora bland de delar av personalen med uppgift att hantera propaganda och desinformation. Det uppges att grupper som tidigare arbetat med frågor relaterade till mänskliga rättigheter, säkerhet eller utländska påverkansoperation har minskat till någon handfull personer eller försvunnit helt.

Detta är alltså en försmak på hur kinesiska myndigheter tack vare stora resurser och en tydlig ambition kan styra informationsflödet på internet inte bara i Kina utan även utomlands.

Översvämningen av porr, gambling och annat skräp är dock ett relativt trubbigt verktyg. Givetvis skulle man från kinesiskt håll helst av allt helt vilja blockera vissa sökord på Twitter, samt radera inlägg eller bilder eller videoklipp lika effektivt som på de inhemska plattformarna.

Som jag nyligen förklarade mer ingående här på Kinamedia, så har Peking en utmärkt hållhake på Elon Musk i Teslas beroende av den kinesiska marknaden.

Det är bara hoppas att man inte lyckats använda den på det vis som många nu enligt nedan misstänker att kinesiska myndigheter kan försöka göra.