Minskad export på grund av lockdowns är en av anledningarna till att Kinas ekonomi i år riskerar lägre tillväxt än den amerikanska. (Bild: kees torn, CC BY-SA 2.0 , via Wikimedia Commons)

USA kan överträffa Kinas tillväxt för första gången sedan 1976

Kinas nolltolerans mot Covid-19 har fått stora konsekvenser för landets ekonomi, inte bara i realiteten utan även symboliskt.

År 2020 växte Taiwans ekonomi snabbare än den kinesiska för första gången sedan 1990. Detta efter att Kina vid årets början infört strikta lockdowns för att stoppa smittspridningen, medan de taiwanesiska åtgärderna var något mer måttfulla vilket gjorde att såväl konsumtion som produktion fortsatte utan allvarliga avbrott.

Efter vårens omfattande lockdowns är det också fullt möjligt att USA:s tillväxt i år blir högre än Kinas för första gången sedan 1976. Detta är något som president Joe Biden själv gett uttryck för två gånger under den senaste månaden. Vid båda tillfällena har vita huset hänvisat till “fristående beräkningar”.

Enligt Wall Street Journal så har Bidens uttalanden skapat stor irritation i Peking, med hänvisning till politiska rådgivare och kinesiska ekonomer som jobbar med regeringen.

Kinas officiella tillväxtmål för 2022 är 5,5 procent, vilket är den lägsta uttalade målsättningen på tre årtionden. Men samtidigt var denna målsättning djärv givet rådande förhållanden, även innan vårens omfattande lockdowns mot Covid-19 ägde rum.

Som jag tidigare skrivit här på Kinamedia och för magasinet Affärsvärlden, så stod exportindustrin för över en tredjedel av fjolårets kinesiska tillväxt genom att öka med 30 procent. I år har den minskat betydligt; banken Nomura bedömer att Kinas export under 2022 kommer öka med blygsamma 1,6 procent.

De flesta analytiker har skrivit ned Kinas tillväxt till omkring 4 procent, och i slutet av maj varnade premiärminister Li Keqiang i en videokonferens med över 100 000 partitjänstemän för att årets tillväxtmål kan bli svåra att uppnå.

Wall Street Journal noterar hur den amerikanska ekonomin tvärtom har återhämtat sig från den negativa påverkan av Covid-19, tack vare bland annat utbredd vaccinering och omfattande stimulansåtgärder. Exempelvis uppskattar världsbanken nu att Kinas ekonomi kommer växa med 4,3 procent i år jämfört med 2,5 procent för den amerikanska.

Talande nog så garanterade dock Xi Jinping för en dryg vecka sedan att det ursprungliga tillväxtmålet kvarstår, och att Kina kommer uppnå det med hjälp av “makropolitiska justeringar”. Uttalandet gjordes i ett tal över video när samarbetsorganisationen BRICS höll möte.

2022 är ett mycket viktigt politiskt år för Xi Jinping, som vid partikongressen i november förväntas utses till Kinas ledare på en kontroversiell tredje mandatperiod. Att då inte uppnå det officiella tillväxtmålet vore ett misslyckande; att hamna efter USA vore en katastrof.

Enligt Wall Street Journal hänger Xi Jinpings nyligen utlovade garanti för en tillväxt på 5,5 procent samman med den upplevda nödvändigheten att prestera bättre än USA:

The Chinese leader’s recent GDP pledge signaled rising political pressure to ensure that China outgrows the U.S. in a year when Mr. Xi is trying to rally support for a third term in office, the advisers and economists say.

Some officials say Mr. Xi looks determined to stick with the original growth target to make sure China’s growth outpaces that of the U.S., even if it ultimately falls short of the 5.5% goal. “Otherwise, how would you keep telling the story of dong sheng xi jiang?” said a government-affiliated Chinese economist.

Tidningen tillägger att även Joe Biden skulle flytta fokus från inrikespolitiska problem genom att för första gången på 46 år notera en högre tillväxt än den nya geopolitiska huvudrivalen.

Bland andra ekonomer från Världsbanken påpekar nu även hur det inte alls är säkert att den kinesiska ekonomin kommer passera den amerikanska i storlek inom två årtionden, vilket det tidigare närmast rått konsensus omkring.

Bet Hofman, en av Världsbankens tidigare huvudekonomer för Kina, menar att detta beror på Peking “hanterar sina utmaningar”.

Vid sidan av Covid-19 råder även oro kring starkare statlig kontroll över ekonomin. Hofman, som nu leder institutet för östasiatiska studier vid Singapore National University, varnar för att begränsade reformer kan hindra Kinas BNP från att komma ikapp USA:s.