Desinfektion i en förort till Taipei i slutet av april, efter att ett fall av COVID-19 upptäckts vid en skola. Trots snabba och beslutsamma åtgärder när nya fall observerats, så har hundratals nya fall uppkommit i Taiwan denna helg. (Bild: Hälsomyndigheterna i New Taipei City)

Så började COVID-19 slutligen spridas även i Taiwan

Taiwan har väckt omvärldens avund gällande hanteringen av den pågående pandemin. Efter de första rapporterna om viruset i Kina, reagerade myndigheterna här snabbt och beslutsamt för att stänga COVID-19 ute från ön.

Snarare än att lyssna på Världshälsoorganisationens (WHO) rekommendationer så agerade man utefter egna bedömningar. Illa kvickt infördes reserestriktioner, karantän och noggrann smittspårning. Ansiktsmasker blev praxis och delades ut till befolkningen med hjälp av ett digitalt distributionssystem.

Fortfarande tidigare denna vecka så kunde taiwanesiska myndigheter stoltsera med att landet endast registrerat drygt 1 100 fall av COVID-19 trots en befolkning på närmare 24 miljoner.

Nästan samtliga fall var importerade, som tack vare ovanstående åtgärder sedan kunde isoleras och behandlas innan de spreds vidare. Mellan april och december i fjol, så upptäcktes inte ett enda fall som spridits lokalt i Taiwan.

Därmed har vi på Taiwan vant oss vid att kunna röra oss fritt i samhället – äta, dricka, idrotta, se på livemusik eller gifta sig har här i stort sett inte varit några problem medan andra länder brottats med antingen med

Men denna helg förändrades situationen diametralt. För under gårdagen uppgav myndigheterna att 180 nya fall uppkommit, och i dag registrerades ytterligare 207 fall.

I motsats till tidigare så beror nästan samtliga nya fall från de senaste två dagarna på inhemsk smittspridning. Bland annat The Guardian noterar hur 85 procent av alla fall av inhemsk smittspridning i Taiwan sedan pandemins börjad skett under de senaste dagarna.

Visserligen skulle 180 fall ses som en bagatell eller rentav ett framsteg i många andra länder, särskilt i relation till Taiwans befolkningsstorlek.

Men här är det annorlunda. Ön har tagit stolthet i sin framgångsrika hantering av COVID-19, som har gett landet en ekonomisk fördel och en ökad internationellt attraktionskraft.

Framgångarna har även använts som argument för att låta Taipei delta i WHO:s olika möten, trots Pekings fortsatt avundsjuka försök att stänga ute taiwanesiska myndigheter därifrån.

Reaktionen på de 180 fallen blev därför kraftfull från myndigheternas sida. Genast försattes huvudstaden Taipei samt närliggande New Taipei City – där den stora majoriteten av fallen uppkommit – i nivå 3 på en fyrgradig skala för krishantering.

Det är första gången sedan pandemins utbrott som nivå 3 införs i någon del alls av Taiwan. Åtgärderna som följer på detta innefattar bland annat:

Nivå 3 ska i första steg råda här till och med 28 maj. Liksom har varit fallet i många andra länder, så är det dock något oklart vad reglarna betyder i praktiken.

Exempelvis så ska underhållningslokaler stänga ner. Att detta inkluderar låt säga biografer och faciliteter för idrott är självklart.

Men hur ligger det till med barer? Många barer serverar även mat, och räknas därför som restauranger. Därför går det fortfarande utmärkt att ta sig ett glas ute på stan, bara dessa barer följer de något ospecificerade reglerna kring social distansering.

Det är ännu mer oklart hur reglerna kommer efterföljas eller implementeras. Taiwaneser är försiktiga, hygieniska och laglydiga. Liksom var min erfarenhet från Japan, så följer man de riktlinjer som myndigheterna rekommenderar.

Men det vis som helgens fall spridit sig på – mer om detta senare – visar att det alltid finns undantag, vilket i sin tur gör situationen långt ifrån säker trots att myndigheterna uppmanar till ökad vaksamhet.

På sociala medier har användare under hela söndagen postat bilder på tomma gator och parker, vilka vanligtvis under helgerna denna tid på året myllrar av folk.

Men detta kan alltså delvis även ha berott på en värmebölja, med upplevda temperaturerna på omkring 47 grader tidig eftermiddag trots att det ännu bara är maj.

Själv var jag vid solnedgången ute på en 30 kilometer lång cykeltur runt floderna här i Taipei. Visst var det mindre folk än en typisk söndag – men samtidigt ungefär lika mycket som en vardagskväll.

Visserligen sjönk antalet passagerare på Taipeis tunnelbana med 60 procent under lördagen – men det var ändå genomfördes närmare en miljon resor på bara en dag.

Många kaféer och restauranger är fortfarande öppna, men nu mycket mer noggranna med smittspårning och desinfektion. För att få komma in måste man skanna en QR-kod med sin mobil och sedan fylla i personuppgifter, samt använda handtvätt och få sin temperatur tagen.

Detta är exempel på åtgärder som fört med sig att Taiwan lyckats hålla ner smittspridningen fram tills nu. Men efter en lång period av framgång verkar man sedan långsamt ha släppt garden.

Som den lokala journalisten Angelica Oung beskriver i artikeln “How Taiwan finally fell“, så har myndigheterna gradvis lättat på restriktioner och karantän för anställda vid flygbolag, trots att piloter tidigare orsakat smittspridning av samma anledning.

Alla inresande till Taiwan måste sitta i karantän under två veckor. Medan jag själv kunde göra hemkarantän i september, så krävs nu att karantänen genomförs vid någon av de hotell eller andra anläggningar som myndigheterna på förhand godkänt.

Men för piloter och flygvärdinnor har man istället lättat på reglerna. De behöver numera endast genomföra tre dagars karantän under eget ansvar, jämfört med fem dagar tidigare.

Som Oung påpekar så har COVID-19 sedan spridits från anställda vid flygbolag som genomfört sin karantän på Novotel i Taoyuan, staden där den internationella flygplats som tjänar Taipei ligger. Novotel hade nämligen samtidigt särskilda erbjudanden för vanliga turister, som sedan beblandades med piloter och flygvärdinnor vid bland annat frukostserveringen.

Ett andra kluster har uppstått kring karaokebarer och mötesplatser relaterade till sexindustrin i det luggslitna underhållningsdistriktet Wanhua. Liksom flygindustrin så har inte heller sexindustrin direkt blomstrat under pandemin, men på senare tid alltså blivit allt mer utbredd igen.

Utan att gå närmare in i detalj, så nöjde sig en av landets tjänstemän vid en presskonferens med att säga att han hört att det verkar svårt att använda masker och hålla social distansering på just dessa platser.

Detta lär nu krävas om situationen inte ska gå bortom kontroll. För liksom många andra länder som lyckats bra med att hantera själva smittspridningen, så ligger Taiwan efter vad gäller vaccinering.

Lokala medier uppgav under söndagen att endast 186 000 av Taiwans närmare 24 miljoner invånare har tagit sin första spruta.

Vidare så avslutar man nu det program man nyligen sjösatt där invånare själva kan registrera sig för vaccinering som de betalar på egen hand. Alla tillgängliga doser krävs nu nämligen för att vaccinera riskgrupper.

Är man medelålders och inte tillhör någon riskgrupp, så går det i dagsläget alltså inte möjligt att boka in sig för någon vaccinering i Taiwan.

De flesta vaccin som använts eller finns på plats i Taiwan kommer från AstraZeneca. Även Moderna har godkänts för användning och ska enligt uppgift levereras senare denna månad.

Men Taiwan har inte köpt in några stora mängder vaccin. Man har istället förlitat sig på att utveckla ett inhemskt vaccin, som enligt president Tsai Ing-wen ska vara klart för användning i juli.

Därmed sällar sig Taiwan ännu mer till ett ironiskt mönster som jag nämnde i Kinamedia nyhetsbrev tidigare denna vecka; nämligen att länder som inledningsvis var framgångsrika med att hålla smittan nere nu riskerar att hamna i en slags bubbla vad gäller såväl resande som ekonomi.

Medan Europa och USA nu öppnar upp för normalt resande och utökad ekonomisk aktivitet tack vare vaccinering, så ser det helt annorlunda ut i länder som Taiwan, Australien, Vietnam, Hongkong och Singapore.

En metod som gått ut på att hålla viruset ute genom att stänga gränserna har gjort politiker och befolkning mindre villiga att ta risker, säger intervjuade analytiker till South China Morning Post. Samma fokus har heller inte lagts på att lösa vaccineringen eftersom det inte upplevts som lika akut.

Exempelvis har Singapore i helgen registrerat 38 nya lokalt överförda fall på bara en dag. Vietnam, med en befolkning på 96 miljoner, har endast observerat 3 500 insjuknade och 35 dödsfall med dock blott vaccinerat mindre än 1 procent av sin befolkning.

En text i Foreign Policy dubbade nyligen Australien som de nya “hermit-kungadömet” i en referens till Nordkorea, eftersom landet sägs ha de strängaste reserestriktionerna i världen under pandemin – bland annat bedöms otaliga australiensare som befinner sig utomlands inte kunna återvända hem innan mitten av nästa år.

Lokala tankesmedjor uppskattar att det kostar Australien över en miljard kronor om dagen i ekonomisk aktivitet att hålla gränserna stängda. Landets vaccinationsprogram väntas inte vara klart förrän 2024.

Det har därmed blivit ännu svårare att bedöma vad som egentligen är det mest effektiva viset för ett land att hantera COVID-19 på. Utan att lägga någon värdering i saken, då är det bara fastslå det nästan omöjliga att stänga pandemin helt ute under en längre tid ens för en välorganiserad önation som Taiwan.