Den enfiliga bro som sedan 1943 binder samman Kina med Nordkorea ska snart ersättas av en bro med åtta filer. (Bild: Prince Roy, CC BY 2.0 , via Wikimedia Commons)

Gränsen Kina-Nordkorea ska öppna på nytt och utbytet ökas med ny bro

/

Sedan januari i fjol har gränsen mellan Kina och Nordkorea varit stängd, och handeln mellan de två länderna i stort sett avstannat helt. Detta var Nordkorea som tog initiativet att stänga gränsen, i syfte att stänga ute COVID-19.

Nu kommer dock rapporter om att gränsen inte bara ska återöppnas. Utbytet mellan de två staterna ska dessutom utökas betydligt genom invigningen av en ny bro – den så kallade New Yalu River Bridge – som med sina åtta filer innebär en betydande uppgradering från den enfiliga ”Sino-Korean Friendship Bridge” som bundit de båda länderna samman sedan 1943.

Byggnationen av denna nya bro påbörjades för tio år sedan, och skulle ursprungligen ha invigts 2014. Det är oklart vad som ligger bakom fördröjningen – men nu verkar det alltså som att denna bro mellan den nordkoreanska staden Sinujiu och kinesiska Dandong med 2,5 miljoner invånare snart kommer öppna.

Detta märks bland annat genom myndighetsdokument från provinsen Liaoning på en rad upphandlingar, vilka ger vid handen att bron snart ska börja användas, skriver South China Morning Post.

Tidningen noterar vidare att lokala myndigheter i Dandong offentliggjort en studie där olika former av nya faciliteter vid gränsen utvärderas. Vidare fick en konsultfirma nyligen i uppdrag att undersöka miljöpåverkan för att säkerställa ”en långsiktigt hållbar utveckling” av en zon för ekonomiskt samarbete vid gränsen.

Det finns två anledningar till att detta sker just nu. Till att börja med så har den nordkoreanska ekonomi slagits i spillror av beslutet att stänga gränsen mellan de två länderna.

I artikeln ”Foreign diplomats flee North Korea amid food and drug shortages”, skildrade Nikkei Asian tidigare denna månad hur diplomater och utländska anställda vid internationella organisationer flyr landet på grund av brist på mat och mediciner.

Så här skrev tidningen om den akuta situationen i det isolerade landet:

Diplomats and humanitarian group workers stationed in North Korea are leaving in droves due to acute shortages of food, medical supplies and other essentials, as a yearlong lockdown of the border with China plunges the isolated country’s economy into chaos.

The Russian Embassy in Pyongyang reported a ”collective exit” of diplomatic missions from North Korea in a Facebook post Thursday. The representative offices for 12 countries including the U.K., Venezuela, Brazil and Germany are locked, and foreign staffers at international humanitarian organizations have all left the country, according to the post.

Nikkei Asian citerade även sydkoreanska källor som uppgav att Nordkorea lider brist på en miljon ton spannmål, bland annat som en kosekvens av stora översvämningar under förra sommaren. Den stängda gränsen till Kina har förvärrat problemen, och enligt sydkoreanska tjänstemän riskerar en dödlig svält breda ut sig över landet redan nästa månad.

Den andra anledningen är geopolitisk, då båda länderna upplever ökade påtryckningar från USA. För ett par veckor sedan skrev Kinamedia mer ingående om hur ett nytt kallt krig håller på att utforma sig, med USA och Kina i varsin ringhörna.

Nikkei Asian listade i sin artikel flera tecken på hur en utökat samarbete mellan Peking och Pyongyang är den del av detta politiska spel:

Pyongyang appointed former Vice Premier Ri Ryong Nam as its new ambassador to Beijing in February. In late March, Kim sent a message to Chinese President Xi Jinping calling for joint efforts against the U.S., and Xi responded that he looked to strengthen ties between the two countries.

South Korea’s national security adviser, Suh Hoon, told U.S. Secretary of State Antony Blinken at a March meeting that China and North Korea are preparing for a bilateral summit, the South’s Dong-A Ilbo reported.

Tidigare i veckan utsågs även Liu Xiaoming – en högt respekterad kinesisk diplomat som tills nu varit kinesisk ambassadör i London – till Kinas särskilda sändebud för koreanska angelägenheter; en post som stått tom under de senaste två åren.

Det är ännu oklart när öppnandet av gränsen och invigningen av New Yalu River Bridge kommer ske. Enligt South China Morning Post kan varor börja levereras över bron redan denna vecka, då tulltjänstemän i detta nu instruerar handelsföretag om gällande karantänregler.

Den nischade nyhetssidan NK News citerade för ett par veckor sedan flera olika källor, som tror att det snarare handlar om månader eller ett drygt år.

En av källorna menar dock att gränsen snart kan komma att ”öppnas långsamt” med tanke på att COVID-19 i stort sett bringats under kontroll i Kina.

Oavsett tidsram, så tyder allt på att det ekonomiska utbytet mellan Kina och Nordkorea kommer nå nya höjder inom en relativt snar framtid.

Något som givetvis gör Nordkorea mindre känsligt för internationella sanktioner – på samma vis som Kinas nya omfattande biljonavtal med Iran för regimen i Teheran mindre känslig för sanktioner på grund av sitt kärnvapenprogram, vilket Kinamedia skrev mer ingående om för ett par veckor sedan.