Myndigheternas totala kontroll över och med WeChat

/

Först en glad nyhet. I dag offentliggjordes att jag är en av mottagarna av årets litterära arbetsstipendier från stiftelsen Natur och Kultur. Stipendiet – det största jag fått hittills – är ett mycket välkommet stöd för det pågående arbetet med min bok om Gui Minhai och Peter Dahlin.

En fullt inte lika rolig nyhet är de allt tuffare restriktioner Kinas myndigheter inför på landets internet. Den ledande chattappen WeChat är nu i fokus, sedan nya regler tidigare denna månad presenterades för de gruppkonversationer som används flitigt i denna app.

De nya föreskrifterna gör gällande att den användare som skapat gruppen nu är ansvarig för det material som postas av övriga användare, samt hur dessa beter sig.

Bestämmelserna ska inte börjar gälla förrän i oktober, men enligt Bloomberg har myndigheterna börjat bestraffa användare enligt de nya riktlinjerna redan nu. Bland annat har åtgärder tagits mot 40 personer i en gruppchatt som spridit namninsamlingar, medan en användare som klagat över polisräder själv greps av polis.

Bloomberg skriver vidare hur restriktionerna lett till att flera grupper övergivits, samtidigt som skapare av andra grupper försökt utfärda regler till medlemmarna med särskilt fokus på att inte ”sprida rykten” om Hongkong eller Taiwan.

Detta är givetvis inte enkelt då grupperna kan bestå av upp till 500 personer som alla kan skicka text, bilder eller video till varandra. Reglerna gäller även chattprogrammet QQ, som liksom även den tillhör företaget Tencent. Sammanlagt har de båda tjänsterna 963 miljoner användare.

En liknande företeelse kan ses vad gäller förbudet av Virtual Private Network (VPN), en betald mjukvara som används för att kringgå Kinas internetcensur. I juli i år utlyste myndigheterna ett totalförbud på privata VPN-tjänster, som ska börja gälla från och med februari nästa år.

Men redan nu har polis och rättsväsende börjat agera därefter. Tidigare denna månad rapporterades att en man i södra Kina dömts till nio månaders fängelse för sin småskaliga försäljning av VPN-tjänster via sin egen hemsida.

Som om inte det vore illa nog så kom i helgen även varningar om att WeChat och QQ – som båda administreras av företag Tencent med nära band till Kinas myndigheter – innehåller en spionprogramvara som följer med vid nedladdning och riskerar ge full insyn i användarens telefon. Så här skriver China Change:

The ‘Trojan’ operates with administrator privileges. It means it can access and control any and all aspects of your phone. It also means it can do so without you noticing. In fact, it can remotely get ‘full control’. If you want to understand what this means it is this: it has as much access to your phone as if you were to give it to someone, and then tell them your PIN code. Full control.

This means that not only your WeChat or QQ use is exposed. All of your phone is exposed. Photos stored, downloads, documents, any Apps to other services installed, chat logs, phone records, contact lists, and of course, your browser and its entire browsing history, which may include credit card and password and login information to other service, for example encrypted emailing you use.

In short, any phone that has WeChat on it, and is also used to access work emails, or secure chat programs like Telegram or Signal, can now be in the hands of Chinese police or state security.

Rapporten tillägger att den enda metoden att bli kvitt denna programvara är att återställa sin telefon till fabriksinställningar.

På grund av att WeChat har en mycket populär betalningsmetod inbakad i sig så har många kinesiska användare blivit mer eller mindre beroende av appen. Det är givetvis därför ingen slump att denna spionprogramvara finns i just WeChat; det gör att myndigheterna teoretiskt sätt kan hålla full koll på varje invånares telefon.

Men för de många utlänningar som använder WeChat, eller de som ännu inte är fullt beroende av appen, finns stärka skäl att överväga att sluta använda den.