Världens tillverkning sker på Kinas nåder

The Guardian skrev i går om oroligheter och bekymmer sedan Kina begränsat exporten av de 17 sällsynta jordartsmetaller som är essentiella för världsekonomin.

Utan dessa metaller är det omöjligt att tillverka datorer, bilar, mobiltelefoner, vapen, vindturbiner, vissa läkemedel och en hel rad andra högteknologiska produkter. ”Om du inte har tillgång till [dessa] sällsynta jordartsmetaller så kan du inte tillverka något. Det är därför det är panik”, säger en intervjuad handlare.

Kina utvinner nämligen 97 procent av dessa jordartsmetaller. För en tid sedan började man begränsa exporten av dessa, och ”branschen chockades” då Kina nu under andra halvåret av 2010 begränsar exporten med 72 procent jämfört med föregående år, uppger The Guardian.

Från kinesiskt håll hävdar man att åtgärden beror på den miljöförstöring som är förknippad med att utvinna metallerna, samt en önskan säkerställa behovet av metallerna till sin egen växande tillverkningsindustri.

Grafik över världens utvinning av sällsynta jordartsmetaller. Utvinningen kräver mycket arbete och innebär miljöförstöring, menar Kina, som inte vill förse omvärlden med metallerna längre. Smygtaktik, hintar NY Times.

NY Times gick under förra veckan hårt åt Kina för denna åtgärd. Man citerar tjänstemän inom den amerikanska industrin säga att Kina infört denna begränsning i smyg, och att båtlaster av dessa metaller ”försenats under flera veckor”.

Man uppger att Kina blockerade exporten av dessa metaller till Japan under förra månadens diplomatiska bråk mellan de båda länderna, och hävdar vidare att ”restriktioner angående export av dessa metaller [till USA och Europa] infördes under måndagen [18 oktober]”.

NY Times gör även gällande att det inte går att lita på Kina i denna fråga: Man citerar en rapport från statliga China Daily, som menar att exporten av dessa metaller förväntas minska med 30 procent under nästa år – en uppgift som landets handelsministerium motsätter sig och kallar för ”totalt grundlös och falsk”.

Det går alltså inte få några klara besked om situationen från Kina, då handelsministeriet motsäger statliga media. Kina ska dessutom ha nekat till ett embargo av denna export mot Japan, trots att de nästan inte exporterat några metaller alls till Japan på över en månad nu.

Under söndagen uppmanade japans handelsminister Kina att börja skeppa metallerna till Japan igen, efter att en kinesisk minister förklarat hur ”tullproceduren skärpts” för exporten av dessa.

Betydelsen av de sällsynta jordartsmetallerna ska absolut inte underskattas. BBC menar att utan dessa metaller skulle ”stora delar av den moderna ekonomin stanna upp”. Man liknar situationen med Mellanösterns monopol på olja – men mer extremt och dessutom viktigare för världsekonomin.

BBC menar till och med att metallerna är ett starkt trumfkort för Kinas ledare då andra frågor diskuteras internationellt, och en anledning till att Kina inte behöver ”lyda väst”.

Efter de senaste månadernas oroligheter har priserna på dessa metaller ökat dramatiskt. The Guardian tar metallen samarium som exempel: I juli kostade samarium cirka 4,5 amerikanska dollar per kilo, nu är priset uppe i 35 dollar.

The Guardian pekar dock även ut att endast cirka en tredjedel av dessa metaller finns i Kina. Således finns det en potential för andra länder att utvinna metallerna på egen hand, även om det är bekvämt att importera från Kina.

Men etablering av en sådan industri tar tid, och fram tills dess är ”utländska regeringar oroliga” för Kinas politik i frågan, menar tidningen.

Kina sitter alltså på 97 procent av de metaller som är nödvändiga för tillverkning av de varor som driver den globala ekonomin. Man begränsar nu kraftigt exporten av dessa. Och förutom i Sveriges Radio, så har det mig veterligen inte gått att få någon information om detta i svensk media.

För den som vill läsa mer om metallernas betydelse, utan senaste tidens anklagelser, rekommenderas denna artikel från BBC daterad 2009.